dimanche 19 juin 2016

Eubie Blake: Memories of You (Biograph, 1915-73)


Peu importe si Eubie Blake est né en 1883 (comme il le revendiquait lui-même) ou en 1887, il reste qu'il fait indéniablement partie de la première génération d'artistes afro-américains à s'être fait entendre sur disque. Même si lui-même se définissait plutôt comme un pianiste de ragtime, sa musique est en fait transitoire entre le style plus rigide et strictement écrit des premiers compositeurs de ragtime (Scott Joplin, James Scott, Tom Turpin, sans oublier notre propre Jean-Baptiste Lafrenière!) et celui des premiers pianistes stride comme James P. Johnson et Fats Waller. Avec Noble Sissle, il est l'auteur de la première comédie musicale de Broadway écrite par des afro-américains (Shuffle Along, 1921), et de certaines des mélodies les plus populaires de leur époque, comme I'm Just Wild About Harry et Memories of You, titre de cette collection d'enregistrements réalisés à partir de rouleaux de piano datant pour la plupart de sa première notoriété, entre 1915 et 1921. On prend toute la mesure de sa célébrité à l'époque quand on sait qu'il apparut avec Sissle dans certains des premiers essais de cinéma sonore dès 1923 pour le procédé Phonofilm.



Si certaines de ces pièces appartiennent en effet sans équivoque au ragtime (Charleston Rag, son premier succès, qu'il affirmait avoir écrit en 1899), l'affinité de Blake avec des formes vernaculaires (il y a pas moins de 8 blues sur les 15 pièces ici, y compris le célèbre Memphis Blues de W.C. Handy) le classent définitivement parmi les premiers musiciens à effectuer la synthèse entre le ragtime et la musique populaire, synthèse qui scelle son importance dans le premier jazz. Ses deux compositions les plus célèbres, I'm Just Wild About Harry et Memories of You, furent pour leur part «mises en rouleau» par un (presque) nonagénaire en 1973. Le style est bien le même, bien qu'un peu moins rigide, mais en général le disque s'écoute particulièrement bien, les rouleaux de piano s'enchaînant avec une fluidité remarquable pour des pièces presque centenaires. En tout et pour tout, ce disque offre un portrait utile d'un compositeur d'importance dont la carrière s'est étendue sur neuf décennies! 

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